El mundo digital y el CO₂: los correos electrónicos también provocan gases de efecto invernadero

(Con permiso del autor para volver a publicar)

Casi nadie que utiliza medios digitales piensa en el consumo de energía y el impacto resultante sobre el clima. Eso es porque no sabemos exactamente qué consume y qué causa la vida digital, desde el correo electrónico hasta la transmisión de películas. Pero existe alguna evidencia de que genera una enorme cantidad de gases de efecto invernadero.

Yoshua Bengio es de Canadá, vive en París y recibió el Premio Turing 2018 por su investigación sobre inteligencia artificial. El científico informático ve cómo el uso del mundo digital y los algoritmos se disparan. Sin embargo, dice Bengio, a nadie le preocupa la cantidad de energía que consumen y la cantidad de gases de efecto invernadero que producen. Para tener una idea de eso y llegar a una posible regulación, se debe comenzar a medir los hallazgos de Bengio.

Así nació la idea de Code Carbon, desarrollado en su Instituto de Montreal para los Algoritmos de Aprendizaje (MILA) Comet. Es un software gratuito de código abierto que, una vez descargado, estima el impacto ambiental del desarrollo de software y sistemas de aprendizaje automático. Hoy en día, no existen estándares para rastrear el uso de energía en el software. Solo hay estimaciones generales. Nadie sabe con precisión qué consume y qué causa la vida digital.

Las estimaciones vagas se basan en el consumo de energía de Japón, también en términos de emisiones de CO₂. La web, entre dispositivos, servidores y algoritmos de alta tecnología, se ubica así entre los países industrializados más importantes en términos de emisiones de CO₂. Se espera que la web produzca alrededor de mil millones 850 millones de metros cúbicos por año. Eso significa 400 gramos por cada usuario de Internet. Según el Global Carbon Project, la web ocupa el cuarto lugar detrás de China, EE. UU. e India. El uso de redes sociales, videollamadas, chats y juegos en línea también tiene una huella de CO₂. El streaming de vídeo por sí solo representa alrededor de 300 millones de toneladas de CO₂ en todo el mundo, más de lo que se genera en España en un año.

Cuatro mil millones de usuarios de Internet

En Inglaterra, por ejemplo, se ha calculado que evitar correos insignificantes como agradecimientos, etc., equivale a ahorrar 3300 coches diésel. Hoy en día, más de cuatro mil millones de personas utilizan Internet de diversas formas, desde el correo hasta la transmisión de películas. Las computadoras, portátiles y pantallas consumen alrededor del 40 por ciento de la energía total. Los servidores y los centros de datos, la infraestructura de la web, representan otro 30 por ciento. Según la Universidad de Lancaster, los usuarios de Internet representan el 3,7 por ciento de las emisiones de gases de efecto invernadero. Sin embargo, la web tiene una oportunidad. El volumen de datos y el uso está creciendo enormemente, mientras que el consumo de energía crece mucho más lentamente. El impulso por la eficiencia y la conservación de la energía afecta a todos los aspectos de la tecnología.

Con un teléfono inteligente hoy en día, puede grabar un video muy nítido sin que la batería se agote después. Hace poco tiempo, eso hubiera sido imposible. Sin embargo, el mayor problema es que el tráfico de datos también crece constantemente y la necesidad de procesarlo es cada vez mayor. Por tanto, es necesario utilizar los algoritmos de cierta forma para reducir la demanda de energía.

Elegir enviar un SMS es, sin duda, la forma más ecológica de mantenerse en contacto con los demás. Cada mensaje genera sólo 0,014 gramos de CO₂, un tuit 0,2 gramos, pero un correo cuatro gramos de CO₂, según una estimación de la BBC. Ese es un tamaño promedio porque mucho depende de lo que envíe: los GIF, emojis e imágenes tienen una huella mucho más grande que el texto. La huella de CO₂ de una llamada telefónica de un minuto es ligeramente mayor que la de un mensaje de texto, mientras que las videollamadas provocan una mucho mayor.

Quienes usan Google, mientras tanto, contribuyen a producir 12,542 toneladas de CO₂ por día en todo el mundo. Según el grupo de expertos francés The Shift Project, la transmisión de películas, ya sean videos o películas de Netflix, causa 300 millones de toneladas de CO₂ por año, poco menos del uno por ciento de las emisiones globales. Media hora de Netflix genera así 1,6 kg de CO₂, lo que corresponde a un viaje en coche de poco menos de diez kilómetros. La Agencia Internacional de Energía contradice estas cifras. Se asume que media hora de Netflix solo provoca entre 25 y 57 gramos de CO₂. Aproximadamente la mitad de la electricidad del televisor es consumida por la infraestructura que requieren servicios como Netflix o YouTube, que llegan a sus usuarios en todo el mundo. El número de usuarios es de 180 millones (Netflix) por un lado y 1.800 millones (YouTube) por el otro.

La transmisión de películas genera 300 millones de toneladas de CO² al año, poco menos del uno por ciento de las emisiones globales.

Calidad y ancho de banda

Las películas también juegan un papel fundamental en Facebook, con 2.700 millones de usuarios mensuales. El material de video se carga en la red social todos los días, el 65 por ciento del tiempo desde teléfonos inteligentes. El volumen es tan alto que reducir el consumo de energía sin sacrificar la calidad es un desafío considerable. Para Netflix, el mayor problema es usar menos ancho de banda mientras se mantiene la calidad y la resolución. Esto hace que la transmisión sea más fluida y consistente, incluso si la conexión del usuario no se encuentra entre las mejores; pero consume más porque se necesita más potencia informática para comprimir películas y series de televisión.

Facebook tiene sus propios centros de datos; Netflix usa Amazon en su lugar. Amazon tiene la mayor cuota de mercado, seguida de Microsoft y Google. Hay alrededor de ocho millones de centros de datos activos en todo el mundo, y los tres gigantes operan varios cientos de ellos. De estos centros de todo el mundo provienen todos los servicios en línea que usamos todos los días: correo electrónico, chat, redes sociales. Son los centros neurálgicos de la red y consumen entre el uno y el dos por ciento de la energía producida en todo el mundo.

Florian Fink – Boletín católico alemán

Traducido del alemán al inglés por:

Hna. Elisabeth Műeller ASC – Liechtenstein, Schaan

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